New Book: Never Wholly Other: A Muslima Theology of Religious Pluralism

by  Jerusha T. Lamptey*

The observation that the Qur’an has a lot to say about various religious communities and religious diversity in general is not novel. Even a casual reader will quickly encounter references to the Children of Israel, the Jews, and the People of the Scripture; discussions of a multitude of prophets, revelations and scriptures; and descriptions of different types of people, including believers, disbelievers, hypocrites, and associators/idolaters.

Lamptey_NWO_coverThroughout history, these rich and complex facets of the Qur’anic discourse have spurred polemic and apologetic treatises; juridical debates and delineations of the boundaries between believers and disbelievers; and Sufi reflections on the diversity of prophecy in relation to the unicity of God. These facets continue to preoccupy many contemporary scholars, who are particularly interested in how the text is or can be invoked to promote religious intolerance or religious tolerance.

In Never Wholly Other: A Muslima Theology of Religious Pluralism (New York: Oxford, 2014), I offer a critique of some contemporary engagements with the Qur’an’s discourse on religious diversity. While the majority of these interpretations arising in the US context offer a positive read on the reality of religious diversity, they do so by oversimplifying the Qur’anic content. This occurs by privileging parts of the Qur’an that affirm diversity over other more diversity-ambivalent parts of the text. On an interpretive level, such privileging is accomplished by appealing to methods such as progressive revelation, ethical principles, chronology and abrogation.

In response, I propose a new hermeneutical approach that draws its foundational principles—including Qur’anic unity, polysemy, and textual silence—from Muslim women interpreters of the Qur’an. These foundational principles provide a unique starting point, but they require supplementation in order to avoid oversimplification of the Qur’an’s complex discussion of religious diversity. I find this in a critical retrieval of Toshihiko Izutsu’s method of semantic analysis, in particular his focus on semantic fields and relational meaning of Qur’anic concepts.

Combining the methods of Muslim women interpreters of the Qur’an and Izutsu, I then engage in a close and relational re-reading of the text. This re-reading begins with the identification of two distinct, yet overlapping, semantic fields: that of taqwā (God-consciousness) and that of umma (community of revelation). I then explore the complex interconnections among central Qur’anic concepts, including belief, disbelief, submission, association, and hypocrisy, and argue that they fall within the semantic field of taqwā, rather than umma. This means that these concepts or characteristics are not automatically affiliated with particular communities.

This argument leads to my constructive articulation of a Muslima theology of religious pluralism in which I offer an integrated account of the Qur’anic discourse on religious diversity, weaving together questions of creation, human nature, revelation(s), human diversity and interactions, and divine evaluation.

*Lamptey is Assistant Professor of Islam and Ministry at Union Theological Seminary in the City of New York. She earned her Ph.D. in Theological and Religious Studies, with a focus on Religious Pluralism, from Georgetown University in 2011. Her research focuses on theologies of religious pluralism, comparative theology, and feminist theology.

© International Qur’anic Studies Association, 2014. All rights reserved.

Modern Women Exegetes of the Qur’an

A recent doctoral dissertation in Qur’anic studies, titled “Modern Women Exegetes of the Qur’an: Gender Perspectives on the Creation Narrative, Qiwama and Polygamy in Modern Women’s Exegeses” is summarized in Arabic below. The author, Mohamed Saleck Mohamed Val, defended his dissertation in Fez, Morocco this past July. He is a Mauritanian scholar with an M.A. in Women’s and Gender Studies from Sidi Mohamed Ben Abdullah University, who was also a member of the Moroccan Studies Doctoral Centre.

The project begins with a survey of women’s exegetical contributions in Mauritania, Morocco and Egypt, and culminates in an investigation of the interpretive articulations of four modern Egyptian women on gender-related issues—particularly the creation story, Qiwama or male-guardianship and polygamy.

دكتوراه في علم الاجتماع الديني حول التفسير النسوي للقرآن الكريم

نوقشت برحاب كلية الآداب والعلوم الإنسانية بظهر المهراز, فاس, بالمغرب أطروحة دكتوراه باللغة الانجليزية تقدم بها الباحث الموريتاني: محمد السالك ولد محمد فال حول موضوع: “المرأة وتفسير القرآن الكريم: قراءة لقضايا النوع الاجتماعي في تفسيرات نسائية معاصرة: قصة الخلق, والقوامة وتعدد الزوجات نموذجا” “

“Modern Women Exegetes of the Qur’an: Gender Perspectives on the Creation Narrative, Qiwama and Polygamy in Modern Women’s Exegeses.”

وبعد المداولات قررت اللجنة المناقشة منح الباحث شهادة الدكتوراه بميزة مشرف جدا مع توصية بالطبع.

ويعد هذا العمل هو الأول من نوعه في إبراز دور المرأة المسلمة في إثراء حقل تفسير القرآن الكريم, إذ قام فيه الباحث بدراسة استطلاعية شملت كلا من موريتانيا والمغرب ومصر بحثا عن تجار ب نسائية في تفسير النص القرآني.

وقد اشتملت الأطروحة على مقدمة و بابين من ثمانية فصول وخاتمة. جاء الباب الأول تحت عنوان “في استرجاع الدين الحق” وتشكل من أربعة فصول حاول الباحث من خلالها تسليط الضوء على الجانب التاريخي للمعرفة الإسلامية بشكل عام والتفسير بشكل خاص ومدى مشاركة المرأة في صياغة هذا الإرث الحضاري الهام. فعرض في الفصل الأول لدور المرأة في علوم الحديث والفقه والتفسير وغيرها. بينما تناول في الفصل الثاني الظروف والملابسات الثقافية والاجتماعية التي اكتنفت هذا المجهود النسوي وأدت إلى وأده ,خصوصا في حقل تفسير القرآن الكريم. و أما الفصلين الثالث والرابع فقد خصصهما للجدل الراهن القائم حول مفهوم النسائية الإسلامية ومحاولة “تبيئته” ضمن سياقات المجتمعات المسلمة المعاصرة. فيما انصب جهده في الفصل الرابع  على إيضاح بعض المناهج النقدية المتبناة من طرف التيار النسائي الإسلامي كالهرمنيوطيقا الحداثية”, و التاريخانية, وغيرها.

أما الباب الثاني من الأطروحة والموسوم ب: “النسائية الإسلامية المقننة أو الشرعية” فقد تناول فيه الباحث أربعة تفسيرات لكل من بنت الشاطئ وزينب الغزالي وفوقية الشربيني وكريمان حمزة, عارضا لحياة هولاء المفسرات والسياقات المعرفية والسياسية التي أنتجت آرائهن و اجتهاداتهن في الساحة الإسلامية التقليدية. كما ركز في هذا الباب على تقديم آراء المفسرات الأربع حول قصة الخلق ومفهومي القوامة وتعدد الزوجات و مقارنتها بآراء بعض المفسرين التقليديين بالإضافة إلى ما طرحته نساء معاصرات من أمثال الأمريكية آمنة ودود, والباكستانية أسماء بارلاس حول هذه المفاهيم.

© International Qur’anic Studies Association, 2013. All rights reserved.